La pandemia de la incertidumbre

Kenneth Rogoff
sep 9, 2020

Con suerte, los ciudadanos de los países ricos que quieran la vacuna la habrán recibido a finales de 2021.

WASHINGTON, DC-  Los próximos meses nos dirán mucho sobre la forma de la próxima recuperación mundial. A pesar de los mercados bursátiles exuberantes , la incertidumbre sobre COVID-19 sigue siendo generalizada. Independientemente del curso de la pandemia, es probable que la lucha del mundo con el virus hasta ahora afecte el crecimiento, el empleo y la política durante mucho tiempo.

Empecemos por las posibles buenas noticias. En un escenario optimista, los reguladores habrán aprobado al menos dos vacunas COVID-19 de primera generación para fines de este año. Gracias al extraordinario apoyo regulatorio y financiero del gobierno, estas vacunas están entrando en producción incluso antes de la conclusión de los ensayos clínicos en humanos. Suponiendo que sean eficaces, las empresas de biotecnología ya tendrán unos 200 millones de dosis disponibles para fines de 2020 y estarán en camino de producir miles de millones más. Distribuirlos será una empresa enorme en sí misma, en parte porque el público deberá estar convencido de que una vacuna de vía rápida es segura.

Con suerte, los ciudadanos de los países ricos que quieran la vacuna la habrán recibido a finales de 2021. En China, prácticamente todo el mundo habrá sido vacunado para entonces. Un par de años después de eso, también lo hará la mayor parte de la población mundial, incluidos los que viven en economías emergentes y en desarrollo.

Este escenario es creíble, pero darse cuenta de ello está lejos de estar asegurado. El coronavirus podría resultar más obstinado de lo esperado, y las vacunas de primera generación pueden ser efectivas solo por un período corto o tener efectos secundarios peores de lo anticipado.

Incluso en ese caso, los protocolos de prueba mejorados, el desarrollo de tratamientos antivirales más efectivos y una mejor adherencia por parte del público y (se espera) de los políticos a las pautas de comportamiento conducirían a la normalización gradual de las condiciones económicas. Vale la pena recordar que la horrible pandemia de influenza de 1918-20, que mató al menos a 50 millones de personas en todo el mundo, muchas en una segunda ola mortal como la que tememos actualmente con el COVID-19, finalmente se desvaneció y desapareció sin ninguna vacuna.

Pero en un escenario más pesimista, otras crisis (un fuerte repunte en las fricciones comerciales entre Estados Unidos y China, un ataque ciberterrorista o ciberguerra, una catástrofe natural relacionada con el clima o un terremoto masivo ) podrían ocurrir antes de que esta termine. Además, incluso el escenario optimista no implica necesariamente un rápido retorno a los niveles de ingresos de fines de 2019. La expansión posterior a la pandemia, si la hay, puede tardar años en cumplir con la definición moderna de recuperación (un retorno al ingreso inicial per cápita) como consecuencia de una profunda recesión.

Aunque la pandemia ha puesto de relieve el enorme problema de la desigualdad en las economías avanzadas, los países pobres están sufriendo mucho más. Es probable que muchos mercados emergentes y economías en desarrollo luchen contra el COVID-19 en los próximos años y enfrenten la posibilidad real de una década perdida de desarrollo. Después de todo, pocos gobiernos tienen la capacidad de brindar apoyo fiscal de emergencia en la escala que lo están haciendo Estados Unidos, Europa y Japón. Es probable que las recesiones prolongadas en los países de bajos ingresos conduzcan a una epidemia de crisis de deuda e inflación.

Pero la crisis del COVID-19 también podría dejar cicatrices profundas y duraderas en las economías avanzadas. Las empresas pueden mostrarse más nerviosas a la hora de invertir y contratar, debido a las preocupaciones sobre una recaída de la salud pública u otra pandemia, sin mencionar la enorme volatilidad política que ha amplificado la crisis.

Aunque puede haber un aumento inicial de "recuperación" del gasto de los consumidores en las economías avanzadas, a largo plazo, es probable que los consumidores ahorren más. En un interesante artículo presentado en el reciente simposio anual de Jackson Hole, Julian Kozlowski, Laura Veldkamp y Venky Venkateswaran argumentan que es probable que los costos acumulativos a largo plazo de la pandemia para la economía estadounidense sean un orden de magnitud mayor que los efectos a corto plazo. , en parte debido a una prolongada sensación de malestar entre el público.

Su análisis, del que hablé en el simposio, es especialmente convincente con respecto a los consumidores. Cualquiera que tenga un padre o abuelo que haya vivido la Gran Depresión de la década de 1930 sabe que esta experiencia de cicatrización afectó su comportamiento de por vida.

Además de su impacto directo en la inversión y la contratación, COVID-19 impondrá costos de productividad a más largo plazo. Cuando termine la pandemia, una generación de niños, en particular los de hogares de bajos ingresos, habrán perdido un año de escolaridad. Los adultos jóvenes que luchan por encontrar su primer trabajo en un mercado laboral aún moribundo pueden esperar ganar menos en el futuro de lo que hubieran ganado de otra manera.

Hay algunos puntos brillantes. Aunque la pandemia ha provocado un colapso en el valor de los bienes raíces comerciales en muchas ciudades, podría conducir a una gran ola de nuevas construcciones e inversiones en áreas suburbanas, así como en ciudades pequeñas y medianas que han sufrido mucho . En general, las empresas que habían sido reacias a permitir el teletrabajo ahora reconocen que puede funcionar bien y tiene muchos beneficios. Y aunque no deberíamos contener la respiración, la pandemia podría impulsar a los legisladores a encontrar formas de proporcionar Internet de banda ancha universal y dar a los niños menos privilegiados un acceso mucho mejor a las computadoras personales.

La economía mundial se encuentra ahora en una bifurcación en el camino. La tarea más importante de los formuladores de políticas es tratar de reducir la enorme incertidumbre persistente mientras se continúa brindando socorro de emergencia a las personas y sectores económicos más afectados. Pero es probable que la inseguridad alimentada por COVID-19 pese sobre la economía mundial mucho después de que lo peor haya pasado.


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